DE CUANDO Mr. AIRY SE COLUMPIÓ EN 340 PIES CON LO DEL MERIDIANO

Ya una vez les hablé del Meridiano de Airy, que algunos -muchos- llaman Meridiano 0 o Meridiano de Greenwich.

Si, es que en 1851 Sir George Airy Biddell, astrónomo real, construyó un instrumento –Círculo de Tránsito de las estrellas- para medir el tiempo de paso de los astros por el Meridiano de Londres (y de paso, determinar el tiempo cronométrico local para las islas Británicas y, con ello, todo para todo el Imperio) y que terminó (1884, en conferencia internacional) siendo considerado el Primer Meridiano. Cosas de los british.

Antes, cada uno tomaba el meridiano que le venía a mano: aquí tomábamos el Meridiano de Cádiz para las cosas de la náutica cartográfica. Los franceses que si el de París; el mundo árabe que si el de Bagdad; y todos, que si tapatín, que si tapatán.

A mí me gusta la gesta del farero de Orchila y que al Meridiano 0 le sigamos llamando -algunos- Meridiano de Altea, y pase por La Llosa de Camacho. Aunque cuando visito Londres me guste pasar delante de la Real Sociedad Geográfica (en el 1 de Kensington Gore) y llegarme hasta Greenwich. Tienen un no sé qué.

Ahora parece que alguno ha descubierto que el Meridiano de Airy, el Meridiano 0 o de Greenwich, no pasa por donde está colocado el afiche metálico que lo indica en la esquina del patio del Observatorio londinense. Eso se veía venir… conforme avanza la tecnología y las mediciones son más precisas. Ya una vez, en La Llosa de Camacho, el compás de la brújula “nos decía” que muy bien para la foto en rinconcito aquél, pero que por allí no pasaba el meridiano… ni la madre que lo parió. ¿Chasco, no?

En un artículo –en el Journal Geodesy– se indica que en realidad pasa a 102 metros más al Este de donde está marcado, y hasta se explica el cómo y el porqué del error. Mister Airy apoyó una de las patas de su telescopio sobre un terreno inestable que ya le jorobó la medida; no tuvo en cuenta que la tierra es un piedrolo absolutamente irregular y para nada redondo; y que, por la cuestión anterior, la gravedad va a su bola dependiendo de lugar. Total que… Mr. Airy se columpió en 340 feet (que vienen a ser esos 102 metros que se han señalado).

1 1 A A GREENWICH 3

En 1884 la Conferencia Internacional del Meridiano no tenía ni idea de los tres errores de Airy; errores que los cometían todos porque lo desconocían. Ahora, casi todo bicho viviente, lleva su GPS en la mano con su móvil y ya no necesita que nadie le indique por dónde pasa el Meridiano o. La verdad es que cuando en 1984 el Bureau Internacional de la Hora (BIH) proporcionó los marcos de referencia para todas las realizaciones del Sistema Geodésico Mundial (WGS84; que es el que llevan todos los GPS) ya se sabía que por aquella línea metálica incrustada en el pavimento de la entrada al edificio no pasaba en famoso Meridiano de Airy, pero hasta ahora nadie había calculado por dónde pasaba y cuanto de desviado estaba el astrónomo real. Y ha sido los del propio Observatorio los que han calculado esa distancia… señalando una papelera del parque como nuevo hito del Meridiano 0. (Esto es pura coña, claro).

Los visitantes modernos del Observatorio, al plantarse sobre la raya, podían leer en sus artilugios telefónicos de última generación que estaban en 00º 00’ 05.03”… pero nadie le había dado más importancia y lo que importaba eran las libras que se dejan (nos dejamos) en la entrada. Yo en su día pagué 6, y ahora está a 8 libras la visita.

El estudio ha demostrado que la WGS84 y la IRTF (Marco de Referencia Terrestre Internacional) están separados 102 metros… y todo el edificio está en el lado Oeste del planeta. Esto va a ser una putada, por ejemplo, para la Marina Greenwich de Altea que ya “no podrá certificar” ser el único puerto del mundo en 00º00’00”… pero eso lo arreglamos poniendo una boya en el mar, como ellos tienen su papelera en el parque. También sabemos que más al norte del Cabo Norte hay un cabo más al norte. Esto es así; cada día descubrimos una cosa nueva.

Pero hay que decir que desde 1927 se sabía ya que no pasaba exactamente por ahí en meridiano primigenio; pero era un joya de la Corona y del orgullo británico. Cuando en 1957 se trasladó el Real Observatorio de Greenwich a Herstminceux se cuenta que fue por ello; pero no hay nadie que de veracidad al asunto. En 1969 se publicó el primer estudio serio, aunque tardó dos años en vez la luz; pura dinamita decir que no pasaba por donde se decía. El Observatorio regresó a su casa original en 1988 y sólo rumores maledicentes incidían en el tema.

Con los años se fue intentando dar un base al error y en medios científicos hasta se apuntó a la deriva del polo de rotación terrestre (0’5 segundos de arcos por siglo; IERS 2014 dixit); incluso a la deriva continental, que en Europa es de unos 3 cm/año en dirección Noreste y que está contemplada en la WGS84. Sí, nos movemos esos 3 cm/año en dirección a Tallin (por ejemplo). Pero estas cosas no contentaban a nadie… ni tampoco explicaban que no pasara por allí el Meridiano Primero.

Total que para que Greenwich siga siendo lo que es, casi un lugar de “culto” científico (y un parquecito en una colina) se ha encontrado una fórmula: poner en primer plano la masa del planeta Tierra y su centro de masa. Así, el plano del meridiano cero a través del centro de masa de la Tierra sí pasa por Greenwich porque la pendiente local de geoide en Greenwich es del signo y la magnitud adecuada para seguir teniendo allí la marca puesta. Aunque a la papelera que está a 102 metros al este le tengamos que poner ahora un pedestal y un cartelito porque más de uno se empeñará en buscarla y nada mejor que buscarle rentabilidad. Greenwich seguirá siendo Greenwich, como la casi desconocida Llosa de Camacho seguirá siendo La Llosa de Camacho por mucho que el meridiano pase a 340 pies más al Este.

Y todo porque… sin embargo, se mueve.

-#-

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